No 33

Hess, Walter Rudolf

naissance 17.3.1881 à Frauenfeld, décès 12.8.1973 à Ascona, sans confession, de Zoug et Zurich, bourgeois d'honneur d'Ascona. Fils de Clemens, maître de physique et météorologue. ∞ 1908 Louise Sandmeier, secrétaire médicale. Etudes de médecine et diplôme à Zurich (1906). H. se spécialisa en ophtalmologie chez Otto Haab et exerça trois ans dans un cabinet à Rapperswil (SG), avant de se tourner vers la recherche physiologique. En 1912, il devint l'assistant de Justus Gaule, à Zurich. Séjours d'études en Allemagne et, après la guerre, en Angleterre. Privat-docent dès 1913, il fut nommé professeur de physiologie par le Conseil d'Etat de Zurich, en 1917, pour succéder à Gaule. H. prit sa retraite en 1951.

Ses travaux se concentrèrent d'abord sur la régulation de la circulation du sang et de la respiration par le système neurovégétatif. Ils furent récompensés par le prix Marcel Benoist en 1931. H. considérait que l'organisme était un tout indivisible, dont les fonctions isolées telle, par exemple, la circulation du sang, n'étaient pas indépendantes mais dépendaient d'un système de régulation qui les commandait au bénéfice de l'ensemble. Cette régulation supérieure se situait dans le tronc cérébral. Pour l'étudier, il développa en 1932 une méthode originale: la stimulation ponctuelle ou la mise hors circuit de petits groupes de cellules au moyen d'électrodes extrêmement fines. Dans le diencéphale du chat, il repéra et releva les centres qui regroupent, par les voies neurovégétatives, les fonctions de chaque organe et déterminent le comportement de l'organisme tout entier. Il découvrit deux attitudes opposées: celle ergotrope, qui permet à l'animal ou à l'homme d'être actif dans son environnement, et celle trophotrope, grâce à laquelle l'organisme se repose, se nourrit et reprend des forces. H. reçut en 1949 le prix Nobel de médecine et physiologie "pour avoir découvert l'organisation fonctionnelle du mésencéphale lui permettant de coordonner les activités des organes internes".


Oeuvres
Die funktionelle Organisation des vegetativen Nervensystems, 1948
Bibliographie
Nobel Lectures in Physiology or Medicine, 1964, 244-258
– P.G. Waser, «Walter Rudolf Hess», in Gesnerus, 39, 1982, 279-286
– M. Stuber, S. Kraut, Le Prix Marcel Benoist de 1920 à 1995, 1995

Auteur(e): Huldrych M. Koelbing / FP